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美国宇航局“毅力号”采集到第一份火星岩石样本

据外媒报道,美国宇航局毅力号探测器于美国东部时间9月6日完成了火星岩石样本的首次采集。这是一个来自杰泽罗陨石坑的岩芯,比铅笔略粗。

位于南加州的NASA喷气推进实验室(JPL)的任务控制人员收到了确认这一历史性里程碑的数据。

该岩芯现在被封存在一个密闭的钛合金样品管中,使其在未来可以被回收。通过火星样本返回活动,NASA和欧空局(ESA)正在计划一系列未来的任务,将火星车的样本管送回地球进行更仔细的研究。这些样本将是第一套从火星返回我们星球的经过科学鉴定和选择的材料。

NASA局长比尔·纳尔逊表示:“NASA有制定雄心勃勃的目标,然后完成这些目标的历史,反映了我们国家对发现和创新的承诺。这是一个重大的成就,我迫不及待地想看到‘毅力号’和我们的团队产生的令人难以置信的发现。”

除了识别和收集岩石和雷石(破碎的岩石和尘埃)的样本,同时寻找古代微观生命的迹象,“毅力号”的任务包括研究杰泽罗陨石坑,以了解该地区的地质和古代宜居性,以及描述过去的气候特征。

“对于NASA的所有科学家来说,这确实是一个真正的历史性时刻,”NASA总部负责科学的副局长Thomas Zurbuchen说。“正如阿波罗登月任务证明了从其他世界返回样本在我们星球上进行分析的持久科学价值一样,我们将对‘毅力号’收集的样本采取同样的做法,作为我们火星样本返回计划的一部分。使用地球上最先进的科学仪器,我们期望在一系列广泛的科学领域有令人震惊的发现,包括探索火星上是否曾经存在生命的问题。”

取样过程于9月1日(周三)开始,当时“毅力号”机器臂末端的旋转冲击钻在一块扁平的、公文包大小的火星岩石上取芯,昵称为”Rochette”。在完成取芯过程后,机械臂操纵着取芯器、钻头和样品管,以便火星车的Mastcam-Z摄像仪器能够对仍未密封的样品管中的内容进行成像,并将结果传回地球。在任务控制人员确认岩芯在管内的存在后,他们发出了一个命令,以完成对样品的处理。

美国东部时间9月6日12点34分,“毅力号”将序列号为266的样品管及其火星货物转移到漫游车的内部,对岩芯进行测量和成像。然后,它将容器密封起来,拍摄了另一张图像,并储存了该管。

“采样和藏匿系统有3000多个部件,是有史以来被送入太空的最复杂的机制,”JPL临时主管Larry D. James说。”我们的‘毅力号’团队看到该系统在火星上表现如此出色,并迈出了将样本送回地球的第一步,感到兴奋和自豪。我们也认识到,由NASA、工业伙伴、学术界和国际空间机构组成的世界性团队为这一历史性的成功做出了贡献,并与之分享。”

“毅力号”目前正在探索”Artuby”的岩石露头和巨石,这是一条超过半英里(900米)的山脊线,与两个地质单元接壤,据信包含杰泽罗陨石坑最深和最古老的暴露基岩层。

加州理工学院的“毅力号”项目科学家Ken Farley说:“获得我们手下的第一个样本是一个巨大的里程碑。当我们把这些样本带回地球时,它们将告诉我们大量关于火星演变的一些最早的章节。但是,无论266号样品管的内容在地质学上多么神秘,它们都不能说明这个地方的完整故事。杰泽罗陨石坑还有很多地方需要探索,我们将在未来的几个月和几年里继续我们的旅程。”

当“毅力号”返回其着陆点时,这个跨越数百个火星日的最初科学探测将完成。届时,“毅力号”将行驶2.5至5公里,可能已经装满了43个样品管中的8个。

在那之后,“毅力号”将向北行驶,然后向西行驶,前往它的第二次科学活动的地点:杰泽罗陨石坑的三角洲地区。三角洲是火山口古河湖交汇处的扇形遗迹。该地区的粘土矿物可能特别丰富。在地球上,这种矿物可以保存古代微观生命的化石迹象,而且往往与生物过程有关。

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